AT&T推出了AirGig计划,它想要实现有电线的地方就有千兆网络,如果这真能实现,将会给全球超高速宽带发展带来颠覆性影响。

格林斯博罗,美国北卡罗来纳州中北部城市,11月底AT&T千兆宽带网络进驻此地。虽然暂时只有几栋公寓能够接入高达1Gbps的光纤宽带服务,但对AT&T来说,仍具有相当重要的意义,这是其将千兆光纤业务品牌从“GigaPower”更名为“AT&TFiber”后“拿下”的又一城市。

两年前,因为一些因素,AT&T曾宣布暂停宽带投资。但是在2016年,AT&T在宽带业务发展上重新变得积极,尤其是在超高速宽带业务部署上。格林斯博罗只是目前AT&T超高速宽带覆盖的46个城市之一,AT&T将不断扩大其千兆宽带网络版图,计划到2019年使千兆光纤网络覆盖美国1250万人口。

更名后跑得更欢

提起AT&T千兆宽带,就不得不提谷歌千兆宽带,这是一对“老冤家”。

五六年前,谷歌公司开始在美国堪萨斯城推广千兆宽带业务,为用户提供网速高达1Gbps的宽带服务。宽带市场一直是电信运营商的势力范围,谷歌的“入侵”,让AT&T等传统运营商感到很大压力。更“过分”的是,谷歌在2014年又将其“Google Fiber”千兆业务引入奥斯汀市。奥斯汀是众多科技公司的驻地,离AT&T的总部达拉斯并不远。“敌人已经打到眼皮底下”,AT&T再也不能无动于衷。所以在同一年,AT&T也宣布在奥斯汀建设1Gbps超高速光纤宽带网络。

当然,AT&T建设千兆宽带网络并不是意气用事,从根本上说,是因为高速网络存在巨大的用户需求,需要运营商加快提速步伐。

最近,美国联邦通信委员会发布了《固网宽带测试报告》(Measuring Fixed Broadband Report - 2016),这份报告显示,今年美国互联网用户的平均使用速率达到39Mbps,比上一年的32Mbps提升了22%.这份报告认为,美国用户对高速宽带的需求正在显著增长,接入到更快服务的消费者会继续迁移到更高速率的网络。

用户的需求激发了宽带运营商技术升级的热情。比如美国主要的有线电视、宽带网络以及IP电话服务运营商康卡斯特(Comcast),在2016年初启动千兆宽带项目,目前已经在底特律、亚特兰大、纳什维尔和芝加哥四座城市上线。同时,康卡斯特计划将其千兆宽带拓展到丹佛、堪萨斯城、波特兰、西雅图等十座城市。

作为美国最大的运营商,AT&T态度同样积极。在2016年三季度,AT&T千兆宽带覆盖的城市增加了10个,包括底特律、克利夫兰、孟菲斯、萨克拉门托等,使得覆盖的城市总数达到39个。目前,覆盖城市总数已经提升到46个,AT&T计划尽快覆盖至67个城市。

现在,AT&T在其官网上提供了千兆网络覆盖地图,用户可以通过输入地址、邮编等查询自己所在的公寓是否在覆盖范围之内。

降价讨取用户欢心

在AT&T的官网上,用通俗直白的语音突出其千兆宽带的速度优势,比如网速比普通有线宽带快20倍,能在1秒钟下载25首歌曲、4秒钟能下载一集电视剧,34秒下载一部90分钟长度的高清电影。

不过要吸引用户使用其千兆宽带,除了网速优势,还要看资费。在不同的地方,AT&T千兆宽带的资费是不一样的,单宽带产品的资费基本上分为两档:70美元/月或90美元/月。比如在芝加哥,AT&T在今年11月份将千兆宽带资费调整至70美元/月。而在新进入的格林维尔市,千兆宽带资费为每月90美元。

“整体来说,在竞争比较激烈的区域,AT&T千兆资费就相对便宜些。”一位在美国长期工作的媒体人表示。实际上,AT&T千兆宽带定价70美元/月,是与谷歌千兆宽带进行面对面的竞争,因为后者的资费基本上也是70美元/月。一开始,AT&T的用户想要获得70美元/月的资费标准,还需要付出一定的代价,那就是自己的“隐私”。用户只有选择参加“Internet Preferences”项目才能用上70美元/月的资费,“Internet Preferences”项目是为了跟踪“用户访问的网页、在每个网页上停留的时间、用户查看或关注的链接或广告以及输入的搜索关键词”。

不过在今年10月,AT&T废除了这一颇具争议性的做法,而是在竞争激烈的区域,AT&T的千兆光纤用户不论之前是否注册过网络偏好跟踪,都能享受到最低每月70美元的千兆光纤服务。

拓展视频新应用

视频应用,是运营商发展超高速宽带的有力抓手,AT&T也不例外。

收购了DirecTV后,AT&T实际上已经成为全美最大的付费电视运营商。但是现在价格更低廉的互联网电视服务似乎更受用户的欢迎,尤其是年轻群体。就在今年11月,AT&T正式对外推出了“DirecTV Now”的网络电视产品,用户可以通过各种设备观看电视频道,包括iPhone、安卓手机、亚马逊机顶盒、谷歌Chromecast电视棒,或者是个人电脑等。这一次,AT&T的定价策略比较激进,推出了35美元/月看60个频道的套餐,而在市场上,其他运营商的类似套餐基本是30美元看30个频道左右。除此之外,AT&T还推出了50美元/80个频道/月、60美元/80个频道/月、70美元/120个频道/月等等套餐。另外,用户还可以单独支付5美元,购买HBO和Cinemax这两个频道。据了解,AT&T目前已经和美国绝大多数电视台签署了互联网服务的授权协议。

除了新推的“DirecTV Now”,AT&T也一直在推自己的IPTV业务—— U-verse TV,并与千兆宽带融合在一起进行推广。2016年第三季度财报显示,到该季度末,AT&T的视频用户总数达到2530万户。

欲打造“空中千兆”

目前,AT&T在超高速宽带发展方面最引人关注的,莫过于其AirGig计划。AT&T想要实现:有电线的地方,就有千兆网络,这堪称是黑科技。

通过“AirGig计划”(意思是“空中千兆网速”),AT&T将会融合无线通信和电力线相关技术,向人们提供稳定、快速、更经济的宽带服务。

根据AT&T的描述,“AirGig”需要将一个特制的天线放置在电线杆的顶端,然后天线所发出的无线信号会绕着电线表层向外传递,进而为用户提供高速无线网络。

AT&T首席战略官约翰。多诺万表示,任何屋子周围有电线的居民都能在他们的房子里,很容易地接收到无线网络信号。

AT&T表示,已经提交了有关这项技术的相关专利申请文件,并且会在2017年进行实地测试。

AirGig主要采用了哪些先进技术呢?AT&T暂未公布相关细节。也有技术人士认为实现AirGig的目标很困难,比如无线信号的衰减就是很难解决的问题。不过AT&T的首席技术官Andre Fuetsch表示,AT&T的技术十分先进,在信号传输中并未使用到电力线中的能源,但这是一种十分高效率的传输手段。

如果AT&T真的能将AirGig计划变成现实,对全球超高速宽带的发展将带来颠覆性影响。

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