SpaceX公司最近的火箭发射提升了包括数据中心在内的各种新的基于空间的基础设施的潜力。

几年前,微软公司创建了雄心勃勃的水下数据中心计划Natick项目,激发了人们对熄灯数据中心和自主管理数据中心的兴趣。但是,当涉及到网络边缘和熄灯数据中心时,还有太空这个最后的边界,它将继续激发人们丰富的想象力。

太空数据中心

2018年2月6日,SpaceX公司的猎鹰重型火箭从佛罗里达州卡纳维拉尔角的肯尼迪航天中心发射台升空。这枚火箭是目前世界上最强大的火箭,搭载了一辆特斯拉跑车进入太空轨道

太空的商业化发射并不是什么新鲜事,人们对卫星在电话、互联网连接、导航或广播方面的应用也是习以为常的。然而,围绕着地球运转的数据中心(由太阳提供动力,真空提供冷却)这个想法直到最近才像科幻小说中的情节一样让人感兴趣。

SpaceX公司创始人伊隆。马斯克(Elon Musk)是一位有着开创思想的创业者。为了强调马斯克对于太空探索的观点,SpaceX公司2月初发射的是目前世界最强大的"猎鹰重型"火箭,携带一辆樱桃红色的特斯拉跑车飞往火星(其轨道与原先计划的不同)。

降低进入太空的成本

SpaceX公司显然并不是行业唯一的发射服务提供商,其未来的发展并不能以任何方式保证。但是,如果其可重复使用的火箭技术能够履行承诺,可以大幅度降低成本,将数据中心基础设施发射到太空的话,将会推动更加积极的技术竞争,并为可以发射到地球同步卫星轨道并具有成本效益的方式带来更多的可能性。

但如果实现这些,其成本仍然需要大幅降低。作为一个有趣的场景,基于SpaceX公司公布的定价为8000千克为9000万美元(约合每千克11000美元,但SpaceX公司的报价其实可以低至2000美元/千克),要花费大约3.3亿美元才能把30000千克重、电力容量为96千瓦、12个机架的集装箱式数据中心(内有IT设备)发射到地球同步卫星轨道。部署12个机架的小型数据中心的成本与地球上的大型数据中心的成本相同。然而,单个机架的微型数据中心的价格大概在800万美元左右。

虽然SpaceX公司最近的火箭发射是一个令人难以置信的成就,但这也是一个宣传噱头。SpaceX公司的做法确实值得信任,正在挑战人们既定思维的界限。如果将这种方式与谷歌、亚马逊、微软以及其他行业巨头在过去十年间的数据中心的建设与设计(从自然冷却到可再生能源)的方式相比,那么太空数据中心的想法变得不那么疯狂。

AWS公司的月球区域

伊隆。马斯克当然不是唯一一位具有太空旅行野心的高科技亿万富翁。亚马逊公司CEO杰夫。贝佐斯(Jeff Bezos)也在通过旗下的火箭发射商Blue Origin公司开展太空探索活动,亚马逊由于行业的优势在数据中心和IT领域牢牢占据一席之地。如果在使用太空数据中心方面有任何实际的举措的话,贝佐斯似乎已经做好了充分的准备。人们期待AWS公司的月球区域和宁静海(Mare Tranquillitatis)可用性区域的梦想早日成真。

"为什么"的问题

但是,尽管SpaceX和其他公司可能已经回答了如何将数据中心置于地球同步卫星轨道上的问题,但"为什么"更具挑战性。许多专注于太空与地球的连接和数据存储的创业公司已经开发出一些潜在的商业模式。

这其中包括最近与Equinix公司合作的激光通信公司(Laser Light Communications),该公司计划发射一颗名为光环(HALO)的卫星,将环绕地球运行,并与地面网络一起创建一个混合高容量网络,能够在世界任何地方实现连接。

另一家初创公司ConnectX公司也在计划推出一个用于存储数据的小型低轨道卫星网络。它最初的目标是加密货币的应用,并计划在卫星上有效存储数字钱包,但其卫星网络也可能有其他应用。

ConnectX公司认为,目前在轨的一些卫星已经类似于小型数据中心,因此太空计算和存储的概念并不是什么是幻想:因为卫星就是一个可以处理信息、存储、传输以及接收数据的计算机。太空上运营数据中心将带来更多的优势:从经济角度来看,不必为房地产、电力、冷却、员工、安全而支付费用。从安全角度来看,没有人可以访问这个系统,也没有政府部门或机构可以强制公开其信息。

太空中运营的弹性

ConnectX公司制定了自己的计划来提供网络弹性,与当今云平台所采用的分布式弹性策略非常相似:如果发生银河系事件(如太阳耀斑)或卫星无法工作,ConnectX公司的系统可以改变卫星的空间分布和复制信息以防止停运事件发生。例如在更高的轨道高度上的第二组卫星提供另一个数据备份。这些备用卫星将飞到故障卫星的位置,以取代不能运行的卫星。

另一个基于太空的云初创企业是Cloud Constellation公司,其SpaceBelt卫星网络主要用于云存储,看起来与ConnectX公司所做的事情相似。

冷存储

数据中心行业的其他厂商也在规划可以用于非延迟相关应用的太空数据中心,比如冷存储,或为开发中的市场提供IT服务。

当然,即使把巨大的成本放在一边,对于太空数据中心来说,仍然存在一些非常重大的挑战。这些从网络连接问题到维护,从太空碎片到辐射防护。至少在短期内这些问题可能无法解决。

然而,显而易见的是,如果一个实际的商业案例可以证明其能够在太空轨道上建造和运营数据中心的能力的话,那么总有一天会有企业大胆地去实施。

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