本周,NVIDIA(英伟达)打破了长期以来仅进行小额收购的做法,宣布计划以约69亿美元现金,收购以色列半导体专家Mellanox Technologies。NVIDIA将为该公司支付每股125美元,比周五的收盘价上涨14%。业内分析师普遍认可这项交易的积极意义,似乎让半导体行业并购潮再起,而对于英伟达本身来说,强强联手可以进一步开拓数据中心、HPC市场,甚至是未来的云服务市场。

而Mellanox主要是设计、制造和销售数据中心产品,包括芯片、网络设备和互连设备。这些项目有助于加速服务器、存储系统和数据网络之间的数据交换,都是云计算的关键组件。

Mellanox制造的技术可以连接数据中心的计算机,因此这笔交易也是NVIDIA进一步推向数据中心的最新举措。

这是NVIDIA有史以来最大一次收购,十年来没有过超过50亿美元的交易,最近一次类似规模交易可能是2000年收购竞争对手图形芯片供应商3dfx,包括该公司IP和约100名员工。

当时NVIDIA规模较小,整合3dfx团队是一项重大任务,但NVIDIA没有收购所有3dfx公司资产。3dfx知识产权和员工交易显然是两个团队在同一领域和同一地区(硅谷)的合并。

而Mellanox是一家总部设在以色列的网络公司,对于NVIDIA来说,跟Mellanox团队达成适当的指导和独立平衡将是一项挑战。

Mellanox的实力如何?

为了理解为什么这笔交易对NVIDIA很有意义,我们还可以看看Mellanox最近的财务业绩。1月下旬,Mellanox公布了第四季度财报,收入为2.901亿美元,同比增长22%。净收入增长至4280万美元,而去年同期则亏损260万美元。这导致该公司每股收益0.78美元,高于去年同期的0.05美元。

全年收入为10.9亿美元,比2017年增长26%,净收入为1.343亿美元,毛利率高于Nvidia。2018年每股收益增长至2.46美元,而2017年则为0.39美元。这是该公司收入首次突破10亿美元。这家以色列公司的实力,无论如何都应该推动Nvidia高性能计算业务。

对于即将到来的2019年第一季度,Mellanox预测收入为3亿美元,在公司公布的预测中同比增长20%。

虽然有些人可能认为这笔交易太贵了,但NVIDIA表示,这将立即增加公司非GAAP毛利率、非GAAP每股收益和自由现金流。该交易不会产生任何债务,因为NVIDIA将完全用资产负债表上的现金提供交易资金。该交易已经获得两家公司董事会的批准,预计将在年底前完成。

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为什么交易重要?

加码数据中心

长期NVIDIA支持者将立即认识到协同作用的潜力。数据中心市场是近年来NVIDIA最大的增长引擎,在短短36个月内增长了7倍,达到公司销售额的近三分之一,这是最近技术模式转变的结果。

首先,云计算技术可以把大量数据从公司服务器移动到云端。NVIDIA的图形处理器(GPU)已成为许多最大的云计算运营和数据中心的标准设备,这也让NVIDIA成为这一趋势的最大受益者之一。

此外,人工智能(AI)领域工作的研究人员发现,GPU快速执行多个复杂数学计算的能力(称为并行计算的过程),成为人工智能深度学习技术广泛推进的关键组成部分之一。

而Mellanox加入后,NVIDIA将在不断增长的数据中心和人工智能领域中,进一步巩固市场地位。该公司可能会努力将其GPU和Mellanox数据中心产品的工作流程无缝集成,从而创造出超过各部分总和的产品。这将建立在两家公司之间的“长期合作关系”上。

黄仁勋也明确表示,这项69亿美元的交易仅仅是加码“数据中心”,不是为了对抗英特尔或者缓解服务器增长下滑。

而首席执行官表示,这是Nvidia准备为未来的数据中心构建产品。这笔交易让Nvidia能够将其图形芯片与Mellanox的设备结合起来,而图形芯片能够加速计算机的计算能力,以防止数据在组件和机器之间传输时加速浪费。

黄仁勋在周一的采访中表示:“我们希望数据中心翻倍,时机非常完美。”

简而言之,他认为两家公司合并,使Nvidia能够开发未来的数据中心。许多服务器充当一个巨型超级计算机,由Nvidia芯片和Mellanox设备连接。

黄仁勋也表示,这次交易不是为了对抗竞争对手英特尔,也不是对公司主要业务,数据中心业务收入增长放缓的回应。

他表示:“我们希望能够共同创建这种未来的数据中心规模化架构,这是推动因素。”

他承认收购Mellanox“有很多竞争者”,但没有提到任何具体公司。据报道,最近几周英特尔、赛灵思、和微软都有意收购Mellanox。

黄仁勋表示:“毫无疑问,竞标有竞争,有很多公司都想要这笔资产。”

然而,黄仁勋不认为,这次交易会让竞争对手无法频繁获得高性能计算合作伙伴。与此同时,他否认服务器业务需要帮助才能继续增长,尽管最近Nvidia增长放缓。

他坚持:“数据中心扩建暂停,但这不会永远持续下去。我们公司的增长策略很完整。”

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进一步拓展HPC市场

黄仁勋在一次分析师电话中表示,Mellanox管理层曾邀请他竞标公司,而他也很乐意这样做。通过收购长期数据中心合作伙伴Mellanox,黄仁勋正在加倍打造高性能数据中心市场。

NVIDIA和Mellanox的协同效应来自他们在高性能计算机(HPC)的领先地位和长期合作伙伴关系。两家公司在500强超级计算机名单中前250强。

NVIDIA已经成为GPU辅助的HPC领导者,所开发的Tesla加速器卡在服务器内用NVLINK技术连接,还可以使用Mellanox技术连接服务器。

黄仁勋认为,越来越多的云和企业数据中心会采用HPC,因为新的工作技术(如高级数据分析、深度学习和AI)变得越来越普遍。

因此,这些数据中心必须拥有密切合作的服务器机架,在整个数据中心共享资源。这需要高度可扩展的网络组件,例如,黄仁勋表示Kubernetes堆栈对东西方网络流量的压力越来越大,这种流量呈指数级增长。

机器学习和数据分析需要多台服务器协同工作,例如SPARK和Databricks。而黄仁勋认为Mellanox有机会在这一变化中发展业务。

Mellanox还为NVIDIA提供了一个新的运营基地-以色列。黄仁勋认为,他能够利用以色列强大的技术人才和文化,并可能在更多的领域发展,不仅限于网络。此次收购仍需得到世界各国政府机构的批准,但黄先生乐观地认为该交易将获得批准。

分析师意见

华尔街分析师很赞同Nvidia收购Mellanox的交易,而且这也意味着半导体行业的并购活动仍然充满活力。

Raymond James分析师克里斯·卡索(Chris Caso)认为,这笔交易将给Nvidia的收益增加36美分。SunTrust分析师William Stein认为交易“增值”将体现在,Nvidia估计的2019年日历收益上升40至50美分,或6%至8%。而事实也证明,Nvidia的股价的确飞速上升。

分析师认为该交易具有战略意义,因为它提高了Nvidia在不断增长的云计算市场中的竞争地位。但这项交易对其他公司来说,也很有意义。比如本来对Mellanox感兴趣的投资者,包括Microchip Technology(MCHP)、Xilinx(XLNX)和Marvell Technology(MRVL)。

半导体市场再次活跃

过去10年半导体行业拟定或完成的交易

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Mellanox跟Marvell的联系也不难发现,Mellanox的收购为激进的对冲基金Starboard Value带来了巨大收益。2017年底Mellanox的股票价格约为每股47美元。Starboard的负责人Peter Feld是Marvell的董事,Marvell于2018年收购了Cavium,而Cavium还为云数据中心生产产品。

而Marvell可能因为这笔交易采取行动,或者可能会让其他人考虑Marvell。股票的交易价格约为2019年预期收益的20倍,而昨天也上涨3.8%,超过纳斯达克综合指数周一上涨150点或2%的涨幅。

Microchip也跟Mellanox有联系,其首席执行官Steve Sanghi是Mellanox的董事会成员。Microchip的股票交易估计为2019年收益的13倍,市值为210亿美元,目前尚不清楚Microchip在这笔交易中的角色。

SunTrust的Stein今天在给客户的一份报告中指出,Xilinx和Mellanox合作开发了Mellanox的Innova-2产品。他补充说,Xilinx管理层表示他们更关注,并购作为增长动力。Xilinx可能会因错过这个机会而感到失望。

总体而言,Marvell、Xilinx和Microchip在半导体市场中处于中等规模水平。但是这个行业的规模并不是均匀分布。

北美半导体行业前五大公司分别是英特尔(INTC)、Broadcom(AVGO)、德州仪器(TI),Nvidia和高通(QCOM)。前五大公司总市值接近6000亿美元,约是其他在美国交易所上市75家半导体公司的两倍。

业内最大的公司英特尔也对Mellanox感兴趣。New Street Research分析师Pierre Ferragu认为英特尔(INTC)竞购Mellanox,Ferragu表示:“英特尔坚持56亿美元的初始报价,反映了英特尔认为这家公司很有前途。”

事实上,一位分析师认为,Nvidia达成了这笔交易,而英特尔不会这样做。卡索解释道:“Nvidia的交易具有防御性,因为英特尔也是感兴趣收购的公司。”

他补充:“Nvidia利用Mellanox开创的Infiniband互连,而英特尔是唯一一家能够提供的公司。”英特尔近日还宣布推出一种新的开源互连技术:计算快速链接。他表示:“在梅拉诺克斯协议当天,英特尔公布这一点并非意外。”

并购活动可能会给半导体行业带来活力。卡索说:“半导体行业已经稳定了一段时间。”

2018年半导体业务停滞不前,技术管理团队似乎更偏向在市场上看到新动态,而这一点也反映在股票市场上了,费城半导体指数(SOX)今年以来上涨了近17%,虽然仍然比52周高点下跌8%,但是期待更多的并购可以帮助该行业创出新高。

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英特尔的“反击”?

数据中心市场的发展可能跟Nvidia预期的不同,虽然黄仁勋已经下注,但是英特尔不太可能将市场割让给Nvidia。

事实上,英特尔周一早上宣布了一项被认为是回应这项交易的项目,详细介绍了一个致力于开放互连技术的财团,其中包括阿里巴巴、Alphabet、谷歌和微软等主要云计算公司。

分析师克里斯卡索在周一的一份报告中写道:“在我们看来,英特尔发布的相关公告不是巧合,证实了英特尔对互连领域的兴趣,但证明了英特尔认为可以替代Infiniband。也许英特尔也向我们表明,公司不太可能通过竞争收购Mellanox来达到另一个顶峰。”

虽然Nvidia完成这项有史以来最大收购的起因有待商榷,但是带来的结果却是业内认可的,比如押注数据中心、HPC市场,也可以在未来支持云服务。

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