当国家元首访问Facebook位于硅谷的总部时,马克 扎克伯格喜欢让他们戴上Oculus Rift虚拟现实头盔体验一番。

这位Facebook创始人在本周于硅谷举行的Oculus Connect会议上告诉与会者,他跟世界各地的领导人用Oculus头盔打过虚拟乒乓球,跟有的领导人也许还要玩一盘射击游戏——“取决于是哪种类型的领导人”。

面向数百位VR软件开发者发表演讲时,扎克伯格回忆起一件事——曾经有一位总理拒绝返回到真实世界中搭乘回国的班机,因此被他妻子“吼了”。扎克伯格说,这位领导人当时喊道:“有人告诉我有恐龙!恐龙在哪儿呢?”

尽管VR很大程度上依然是一项昂贵的爱好,但它已不再是科技富豪和精英人士们的专享。经过几十年的发展之后,一系列面向大众市场的VR头盔将在圣诞节前夕首次销售,价格从不到100美元到近1000美元不等。尽管VR设备销售额今年只有50亿美元,仍远低于智能手机逾4000亿美元的收入,但据Juniper Research估计,它到2021年将会增长至现在的十倍、达到逾500亿美元。

这些预测表明VR设备有望获得大众市场接受——价格更加亲民和VR开发日益成熟使之成为可能。

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视频游戏设计者杰西 谢尔表示:“就VR技术的实现能力而言,我们刚刚跨过了一道门槛。”谢尔自上世纪90年代初以来一直在钻研VR技术。

他将当前的VR市场状况比作上世纪70年代末Atari 800和苹果II的问世,当时个人计算机首次进入家庭。他回忆道:“那些产品非常酷,所有人都在谈论它们,随后价格下来了,我们迎来了一场大规模革命。2016年圣诞节就像1978年圣诞节的重演。”

扎克伯格说,当Facebook在2014年以20亿美元收购Oculus的时候,“还从未有一副现代的面向消费者的VR头盔发售过”。如今,各种VR设备纷纷问世。

今年3月Oculus Rift发布之后,本周谷歌发布了Daydream View头盔,索尼还将于下周四发售PlayStation VR.硅谷的高管们确信,这种技术已达到进入主流的临界点。

扎克伯格表示:“这个行业在过去两年里取得的进步已经超过了我们所有人的预期。”

然而,他也承认,Oculus今年早些时候“有些出师不利”,当时这个产品的生产遇到了一些问题。

那些问题如今已经得到解决,但研究集团IHS Markit表示,那些问题意味着,Oculus Rift今年的销量可能会不如PlayStation VR和HTC的Vive.

IHS Technology游戏分析主管皮尔斯 哈丁-罗尔斯表示:“Oculus Rift起初进展不太顺利,我们仍在谈论数十万台,而非数百万台。”

IHS对VR头盔消费支出的预测更为谨慎,它预计到2020年,这种支出将从2016年的16亿美元(400万台)升至79亿美元(8100万台)。那些数据将三星的Gear VR和谷歌的Daydream那样的移动虚拟头盔包括在内,移动虚拟头盔比Rift和Vive便宜得多,因为它们用智能手机做显示屏、并使用其运算能力。

索尼推出了可在逾4000万台PlayStation 4上使用的PlayStation VR,400美元的价位介于那些低价的移动头盔和600美元的Rift之间。

索尼互动娱乐的首席执行官安德鲁 豪斯本周向英国《金融时报》表示:“我认为这真的是VR可能迈入主流的道路上的一块里程碑。”

豪斯表示,PlayStation VR的预订情况“非常不错……我认为这种产品的市场反响会非常好”。

然而,他承认,预测一个全新产品的需求“非常具有挑战性”。

“一年来媒体对VR技术非常感兴趣,显然我们也希望消费者对VR这类产品感兴趣……然而这也是一类非常新的互动产品,所以基本上你得努力综合考虑这两方面的因素。”豪斯表示,“这种产品是你得真的戴到头上才能体验的。”

到目前为止,该行业的关注点在很大程度上是确保头盔佩戴起来足够舒适、足够易于上手——不仅是对视频游戏爱好者、对普通消费者而言也是如此。谷歌79美元的Daydream View主要由纺织面料制成,这让它的重量比Gear VR轻近三分之一。

谷歌VR主管克莱 巴沃尔表示:“这一点我们以后回过头来看或许会觉得是明摆着的。”

“佩戴舒适的睡眠眼罩和滑雪面罩就是用的这种面料。用VCR的那种材质来造VR头盔根本行不通。”

他补充称,采用纺织面料的设计,再加上在谷歌最新的Pixel智能手机中对安卓软件以及显示进行调整以适配VR,将让人们在VR世界中逗留的时间能够超过谷歌之前的一款低价产品——Cardboard头盔。

然而,巴沃尔警告称:“要想这项技术完全成熟、可用的内容完全跟上,还需要很多很多年。”

分析师们同意这一观点:任何一家涉足VR的公司都可能在较长一段时间里处于“投入阶段”。

“简单说,就目前而言这还不是一项主流技术,”CCS Insight的本 伍德表示,“它的外观看起来不顺眼,体验也不够好,而且价格昂贵。但它潜力无限,这就是为什么这么多人在不顾一切地进入该领域的原因。”

甚至一些VR业内人士也担心,它可能被视为一种新奇玩意,而不是一种会像游戏机或智能手机那样普及开来的产品。开发VR动画短片《入侵》的Baobab Studios的首席执行官Maureen Fan预测,VR将经历“漫长而崎岖的发展历程”。

“VR要想真正成功,需要有更多内容制作出来。我们正努力尽快满足这种要求,”她表示,“一旦新鲜感消退,仍然重要的因素还是故事和角色。”

在本周的开发者大会上,Oculus展示了VR内的社交网络互动,作为吸引更多消费者的一种方式。为展示VR中的社交互动体验可能是什么样的,扎克伯格为自己的虚拟化身实景中他的狗、以及他妻子打来的视频电话窗口拍了一张自拍照。

Facebook现有的应用也能帮助人们建立对VR的认识。Oculus产品副总裁纳特 米切尔表示,他希望直接接入Facebook的新闻推送将有助于让更多人认识VR.

“一个具有挑战性的问题是向人们展示‘什么是VR’?这将帮助激起人们的热情。”他表示。

米切尔补充称,Oculus应用已不局限于满是爆炸场面的火爆游戏,开始展示吸引不同类型观众的内容——从教育、艺术到卡拉OK.Oculus将在内容开发者身上投入5亿美元,以确保有新的VR游戏和应用源源不断地推出。

他表示:“总的来说,我们的投资仍大大超过利润。现在还处于初期阶段。未来还需要出现大量硬件和软件创新。”

米切尔表示,鉴于Facebook互联网业务的庞大规模,Oculus要为母公司“创造巨大利润尚需时日”,同时他补充道,“今年的圣诞节绝不是一个决定Rift成败的时刻。但我们已做好准备迎接一个火热的假日季。”

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