9月6日,据外媒报道,知情人士说,微软和华为正在讨论微软在其中国数据中心使用华为新开发的人工智能芯片的可能性。

虽然尚不确定双方是否会达成协议,但与微软的交易将是华为向占主导地位的人工智能芯片制造商英伟达(NVDA)发起挑战的第一步。美国政府目前实际上禁止华为在美国使用电信技术,但微软的支持可能有助于华为向全球其他客户销售更多芯片和服务器。

微软和其他云服务提供商一样,使用英伟达芯片开发人工智能功能,比如它的Cortana和Bing等软件的语音和面部识别功能。(微软还使用英特尔的其他芯片来运行这些人工智能应用程序)随着人工智能的迅速发展和应用程序的不断涌现,英伟达的图形处理单元(graphic processing units)提供了处理数据密集型人工智能任务(比如深度学习)的计算能力。上述知情人士说,华为已经生产了其新芯片的商业样品。该公司认为,新芯片能够发挥与英伟达的芯片类似的作用。

为了说服微软使用其人工智能芯片,华为必须满足这家美国公司严格的性能要求。一位知情人士说,华为的一些工程师正在定制操作芯片的软件,以满足微软的标准。工程师们还通过在新的华为芯片上运行微软的算法(比如Bing搜索引擎的语音识别软件)对芯片进行测试。

微软和华为的代表拒绝置评。英伟达的发言人拒绝置评。

微软和华为早已合作。例如,去年,两家公司宣布合作,通过华为的云计算服务提供Office 365等微软应用程序。

据一位知情人士透露,过去几个月,华为的高管一直在向微软负责公司人工智能战略和研究的执行副总裁哈里-舒姆(Harry Shum)推销其新的人工智能芯片和其他产品。舒姆是这家中国公司将于下月在上海举行的华为互联大会(Huawei Connect conference)的主讲嘉宾之一。在这次一年一度的活动中,预计华为将在其商业合作伙伴和供应商,以及行业分析师和记者面前,讨论其人工智能战略。

除了广为消费者所知的只能手机之外,华为还生产服务器和其他设备,这些设备构成了其全球电信网络和云计算基础设施。这家去年营收超过900亿美元的公司拥有一些能够使下一代移动网络5G技术成为可能的技术专利。

对华为来说,与英伟达的竞争将是一项极其艰巨的任务。在为人工智能算法训练的计算密集型过程提供动力的芯片市场上,英伟达拥有近乎垄断的地位。如今,每当企业试图将人工智能引入其产品时,他们别无选择,只能依赖英伟达芯片。

华为目前使用也英伟达的芯片在其服务器上添加人工智能功能。但这家中国公司一年多来一直在秘密开发自己的人工智能芯片,这是该公司将人工智能引入其所有业务(包括数据中心设备)的更大举措当中的一步。华为的人工智能项目内部代号为“达芬奇计划”(Project Da Vinci)。

华为已经是中国最大的芯片开发商之一,该公司的子公司HiSilicon半导体公司正在为手机、监控摄像头和电信基站设计芯片。越来越多的科技巨头正在开发自己的人工智能芯片,华为就是其中之一。今年早些时候,谷歌(GOOG,GOOGL)制造了它的人工智能芯片,被称为张量处理单元(tensor processing unit,TPU),可供其他公司使用。

但就算微软同意在一些中国产品上使用华为的人工智能芯片,这对华为的商业影响也可能有限。与阿里巴巴和腾讯等中国本土企业相比,微软在中国云计算服务市场的份额很小。不过,与微软的交易可能会给华为的人工智能努力提供急需的证明。

通过为数据中心设计自己的人工智能芯片,华为正试图将其产品和服务与竞争对手区分开来。基于类似的理由,华为也开发了自己的智能手机芯片,使自己有别于完全依赖高通(QCOM)等外部芯片供应商的其他中国手机制造商。

美国政府今年早些时候对中兴通讯的制裁,暂时阻止了中兴与美国供应商的接触,这让中国减少对美国创新的依赖的努力更加紧迫。

华为在人工智能芯片领域的扩张,以及对与微软合作的追求,正值该公司在美国面临越来越大的政治阻力之际。美国国会于2012年禁止了华为的电信设备进入美国市场。过去一年,美国政府采取了新的措施进一步限制华为在美国的运营。美国国会通过了禁止政府使用该公司设备的新法律。上个月,澳大利亚决定禁止华为进入该国的5G网络。

尽管存在这些政治挑战,华为的增长仍在继续。该公司7月份称,今年上半年收入增长15%,营业利润率从上年同期的11%升至14%。

一位不愿透露姓名的华为经理告诉记者,考虑到英伟达的主导地位,华为将其在人工智能芯片市场的扩张视为一场需要很大耐心的长期战斗。

他称:“人工智能芯片市场的规模足以容纳不止一家公司,我们

正试图提供另一种选择。

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